¿Cuál es el rol del estado en la investigación científica y tecnológica?

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Desde algunos sectores del liberalismo se ha agitado una campaña contra los organismos científicos estatales. Que son ineficientes. Que estudian cosas inútiles. Que si fueran tan buenos investigando conseguirían trabajo en el sector privado. Que los privados deberían ser los únicos que lleven adelante la ciencia. ¿Es eso factible? ¿Cómo funciona la ciencia en el mundo?

Para entender como se financia la ciencia primero tenemos que definir que es "financiar la ciencia". De modo amplio podemos decir que hay dos cuestiones principales:

  1. Los sueldos de investigadores y becarios
  2. Los fondos para comprar insumos y equipamiento.

¿Cómo funciona esto en el ámbito público? En muchos países los sueldos dependen de las universidades y los subsidios de las agencias científicas. En el caso de EE.UU., por ejemplo, existen agencias que financian investigaciones en áreas específicas: NIH (salud), NSF (ciencia básica), NASA (espacial), DARPA (militar), etc. En Argentina es un poco diferente porque, si bien muchos investigadores dependen de las universidades, el principal empleador es el CONICET, un ente gubernamental centralizado que abarca todas las áreas de la ciencia. Los subsidios a su vez provienen del mismo CONICET o de la Agencia Nacional de Promoción Científica y Tecnológica (ANPCyT).

¿Y en el ámbito privado? en los papeles es la empresa la que se debe hacer cargo de ambos aspectos. Pero en la práctica muchas veces las investigaciones son subsidiadas por el estado. Por ejemplo, como veremos más adelante, la mayoría de las investigaciones biomédicas en EE.UU. son financiadas por el NIH, independientemente de si se realizan en una empresa privada o en un organismo público.

Ahora los invito a que intentemos un juego. Pensemos cuáles han sido las tecnologías que han cambiado nuestra vida durante los últimos 50 años. Internet, los nuevos fármacos, el GPS, las pantallas táctiles, probablemente vendrán a nuestra mente. Pero lo que quizás no es tan conocido es que la mayoría han tenido su origen en una investigación financiada por el estado.

¿Por qué el estado es el motor detrás de estas innovaciones? hay dos motivos centrales:

  1. Las investigaciones en ciencia básica y aplicada suelen necesitar de muchos años de trabajo
  2. La incertidumbre es muy alta (y por lo tanto el riesgo). Cuando se comienza una investigación es imposible saber cuál será el resultado. Por cada producto que llega al mercado hay decenas de miles que mueren en el camino. Incluso antes de nacer.

El capital privado no está dispuesto a afrontar un riesgo tan alto por lo cual recién entra en el proceso de innovación en la segunda o tercera etapa. Es por esto que el financiamiento de la investigación básica y aplicada en todo el mundo es realizado en gran medida por el estado.

estado

No es raro escuchar por estas redes que en EEUU la innovación es llevada adelante por el sector privado. ¿Es esto así? #spoileralert: NO. Veamos estos dos gráficos de Mazzucato sobre las fuentes de financiamiento en I&D en EEUU. El primero muestra el panorama cuando consideramos todo el proceso en forma global y el segundo cuando nos acotamos a lo que sucede en ciencia básica.

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Esto refuerza lo que hablamos hasta ahora: hay un estado que se encarga de financiar la investigación básica (más innovadora, más arriesgada) y un sector privado que acompaña financiando el desarrollo en las etapas finales y la comercialización.

Hasta aquí vimos una visión “macro” (si se me permite el término) de cómo funciona la política científica en innovación pero alguno de uds se puede estar preguntando ¿qué cosas concretas han salido de la investigación estatal? Veamos algunos ejemplos, que no intentan ser exhaustivos pero sí relevantes.

  • Internet. Lo que conocemos ahora como internet tuvo sus primeros pasos en los años 60 con ARPANET en EEUU (creado por DARPA) y NPL network en Inglaterra (del Laboratorio Nacional de Física). Durante los siguientes años se extendió a universidades e instituciones científicas y recién a partir de los 90 comenzó a llegar al público general con la aparición de los proveedores privados (ISP). Internet solo definió la manera en la que se transfería la información de una computadora a otra pero lo que terminaría de hacerla popular sería la aparición de la web (páginas con textos, multimedia y links). Ésta también un origen gubernamental: el CERN (si, los del colisionador de hadrones).

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La Internet.

  • Google. Al hablar de internet probablemente se les vino Google a la cabeza. Este (ahora) gigante de la tecnología comenzó como un trabajo académico de Brin y Page (en ese momento estudiantes de Stanford) que fue financiado por las agencias estatales NSF, DARPA y NASA.

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  • iPhone. El dispositivo estrella de la última década no hubiera podido existir sin las decenas de tecnologías que desarrollaron las agencias estatales en EEUU (en especial las militares). Desde las baterías de litio hasta las pantallas multi-táctiles, pasando por el GPS y los microprocesadores.

iph El origen de las partes del iPhone (Mazzucato, 2013).

  • Farmas ¿Quién es el actor fundamental de la innovación en la industria farmaceútica y biotecnológica? Si, adivinaste, es el estado. En EEUU la mayor fuente de financiamiento de estas investigaciones es el NIH, que ha visto aumentar su presupuesto año a año independientemente del gobierno de turno. Desde 1930 han invertido casi 900 mil millones de dólares. El 75% de las drogas innovadoras (NME, new molecular entities) que se patentan en EEUU tienen su origen en investigaciones financiadas por el NIH. Y esto se está profundizando con el tiempo: si miramos solo el período 2010-2016 el porcentaje sube al 100%. Si las farmas no innovan ¿en qué invierten? bueno, en gran medida, en marketing. Y cuando se dedican a investigar suelen poner más énfasis en drogas “me too” (variaciones de otras existentes) que en NME.

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Para cerrar este post quiero redondear algunas ideas: el estado es un actor clave en la innovación al sostener en el tiempo líneas de investigación y empujar la frontera de la ciencia a través de la financiación de trabajos con pronóstico incierto. El sector privado también cumple un rol importante, al contribuir en las etapas avanzadas del proceso de desarrollo y realizar la comercialización de los productos. La falsa dicotomía público vs privado no se sostiene en ningún países serio del mundo, es la sinergia entre ambos lo que da los mejores resultados.

No está de más decir que la innovación no es, ni debe ser, el único fin de la ciencia y que el único garante de que se estudien temas que no tienen un fin económico (al menos inmediato) es el estado.

Muchas de las ideas desarrolladas fueron tomadas del libro The Entrepreneurial State (2013) de Mariana Mazzucato y complementadas con información de otras fuentes.

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